Oorlogsverklaring General Motors aan Fiat Chrysler

0

General Motors beschuldigt concurrent Fiat Chrysler Automobiles van corruptie. Analisten spreken van een oorlogsverklaring in de Amerikaanse auto-industrie.

Fiat Chrysler Automobiles (FCA) wordt door General Motors (GM) voor de rechter gedaagd vanwege vermeende omkoping. De vorig jaar zomer overleden topman van de Italiaans / Amerikaanse fabrikant, Sergio Marchionne, zou jarenlang hotemetoten van autovakbond United Auto Workers (UAW) smeergeld hebben betaald. Daardoor zou FCA met lagere lonen voor het fabriekspersoneel zijn weggekomen dan concurrent GM. Ook zou de vakbond er mee akkoord zijn gegaan om meer tijdelijk personeel in dienst te nemen. FCA kon daardoor flexibeler opereren bij haar productiecapaciteit. De maffiapraktijken van de Italiaans / Amerikaanse fabrikant zouden hebben plaatsgevonden tussen 2009 en 2015. Marchionne stierf vorig jaar. GM vraagt nu vanwege de omkoping een schadevergoeding, maar heeft nog geen bedrag genoemd.

FCA ontkent in alle toonaarden dat er smeergeld is betaald en beweert dat GM met de aanklacht de voorgenomen fusie met PSA probeert te ondermijnen. Samen met deze autofabrikant van onder andere Citroën, Peugeot en Opel zou FCA concurrent GM van de vierde plaats verdringen in de mondiale verkoopstatistieken. Maar de Italiaans / Amerikaanse fabrikant kan haar bewering niet hard maken. Dit in tegenstelling tot General Motors dat al aardig wat munitie heeft verzameld. Er zijn namelijk al 3 managers van FCA veroordeeld vanwege omkoping

Voor FCA komt de beschuldiging op een ongelukkig moment. Niet zozeer vanwege de geplande fusie met PSA (die gaat gewoon door), maar omdat de Italiaans / Amerikaanse fabrikant momenteel met UAW onderhandelt over een nieuwe 4-jarige CAO. Door de media aandacht die GM nu met de aanklacht heeft gegenereerd, ligt FCA nu onder het vergrootglas. Ook het fabriekspersoneel is op zijn hoede. Men zal niet opnieuw afgescheept willen worden met een lager loon dan gebruikelijk is in de Amerikaanse auto-industrie.

Volgens GM zou Marchionne uit geweest zijn op wraak, omdat het bedrijf in 2015 een fusie met FCA had afgewezen. De topman van de Italiaans / Amerikaanse fabrikant liep daardoor een blauwtje en gezichtsverlies. John Elkann, de bestuursvoorzitter van ­FCA, zegt dat er geen grond was voor de aanklacht van GM. “Wij maken er ons dus geen zorgen over. De beschuldiging zal op de daartoe geëigende plaatsen worden afgehandeld”. Maar vermoedelijk is zijn opstelling bluf. Elkann kan onmogelijk nu al schuld bekennen. Daarom doet hij alsof er niks aan de hand is. Elkann zegt te verwachten binnenkort een bindend memorandum met PSA te kunnen sluiten.

De Amerikaanse justitie is al bezig met een onderzoek naar corruptie bij de UAW. Dat leidde ertoe dat de voorzitter, Gary Jones, tijdelijk op non-actief is gezet. In zijn woning werd een huiszoeking verricht. Ook dat onderzoek richt zich op de mogelijkheid dat de leiding van de vakbond geschenken ontvingen. Jones is evenwel nog niet in beschuldiging gesteld. Volgens de UAW is hij onschuldig. Wel veroordeeld is Al Iacobelli, een inmiddels ontslagen directielid van FCA. Hij heeft bekend zich schuldig te hebben gemaakt aan corruptie. Iacobelli sluisde op maffiawijze 1,5 miljoen dollar van een opleidingscentrum voor werknemers door mensen aan de top van de vakbond, die er onder meer juwelen en designkleding mee kochten. Nadat Iacobelli schuld had bekend, zei de UAW dat die affaire de onderhandelingen over de oude CAO niet hadden beïnvloed. Ongeloofwaardig, want waarom zou FCA anders 1,5 miljoen dollar dat bedoeld was voor de werknemers hebben weggesluisd zodat de top van de vakbond er van kon profiteren. Pikant is een foto is waarop te zien is dat de toenmalige UAW voorzitter werd omhelsd door Marchionne (foto).

Dat is voor GM reden om aan te nemen dat de hele affaire stinkt. Diverse betrokkenen zitten inmiddels al achter de tralies. GM zegt miljarden dollars schade te hebben geleden door de kwestie. De hoogte van de claim is zoals gezegd niet bekendgemaakt in de bij de rechtbank in de staat Michigan ingediende stukken. FCA doet nu of haar neus bloed en zegt nooit op de hoogte te zijn geweest van de afspraken die de 3 voormalige managers hebben gemaakt met de UAW. Volgens GM heeft Marchionne echter hoogstpersoonlijk toestemming gegeven voor omkoping met als doel een concurrent dwars te zitten. Mocht deze autofabrikant in het gelijk worden gesteld, dan kan FCA een claim verwachten die het veelvoud is van de geleden schade. Dat is namelijk hoe het Amerikaanse recht werkt.

In dat geval kan dat alsnog leiden tot een spaak in het fusiewiel met PSA. Daarmee zou dan op de valreep een bom worden gelegd onder de door FCA vurig gewenste krachtenbundeling met de Franse branchegenoot. In diverse rechtszaken in de VS is inmiddels aangetoond dat managers van FCA over een periode van 10 jaar meerdere malen onderhandelingen met de UAW zouden hebben gemanipuleerd. De belangen van GM zouden daardoor zijn geschaad zijn. FCA heeft de schijn tegen omdat er in het recente verleden ook al gesjoemeld werd met verkoopcijfers en emissietests. Blijkbaar neemt de Italiaans / Amerikaanse fabrikant het niet zo nauw met de waarheid. FCA stelt nu dat het indertijd ging om slechts een paar rotte appels. Dat kan zo zijn, maar dat neemt niet weg dat de Italiaans / Amerikaanse fabrikant verantwoordelijkheid draagt voor het gedrag van deze werknemers.

Analisten stellen dat GM met de gang naar de rechter FCA keihard de oorlog heeft verklaard. Een andere uitleg is niet te bedenken voor de juridische procedure die nu is aangespannen wegens corruptie. De frustratie bij GM, dat wordt geleid door Mary Barra (foto), zit dus diep. De aanklacht betreft weliswaar omkoping die 10 jaar terug plaatsvond, maar het is begrijpelijk dat de topvrouw nu pas met haar vuist op tafel slaat. GM heeft namelijk een kater (in de vorm van een miljardenverlies) overgehouden aan de recente onderhandelingen over een nieuwe CAO. Die gesprekken verliepen ongewoon stroef. Blijkbaar vermoed dat bij de UAW nog steeds een cultuur is om FCA de hand boven het hoofd te houden en om GM zoveel mogelijk dwars te zitten. Daar wil Barra nu resoluut een eind aan maken. FCA zou in de Verenigde Staten per uur tussen de 5 en 7 dollar de man minder kwijt zijn aan arbeidsloon voor het fabriekspersoneel; een voordeel dat zich niet alleen vertaalt in lagere consumentenprijzen voor de auto’s maar ook in een hogere bedrijfswinst. Dat er sprake was van omkoping, was dus al lang bekend. Naast de 3 hooggeplaatste managers die al veroordeeld zijn, lopen er nog juridische aanklachten tegen anders leidinggevenden bij FCA en de UAW. Het openbaar ministerie heeft daarbij letterlijk verklaard dat de autofabrikant haar onderhandelingspartners bij de vakbond “vet, dom en happy” wilde houden.

GM is het nu nadrukkelijk te doen om de financiële voordelen die concurrent FCA zou hebben gehad. Als zij in het gelijk wordt gesteld, dan kan met de miljardenclaim het verlies als gevolg van de recente stakingactie (ruim 2 miljard dollar) worden gecompenseerd. Mocht de affaire kostbare gevolgen hebben voor de huidige CAO onderhandelingen van FCA, dan kan dat de autofabrikant bedrijfseconomisch een flinke tik geven. Afgelopen kwartaal werd van de 27,3 miljard euro aan omzet ruim twee derde (19 miljard euro) in Noord Amerika gerealiseerd. In deze regio boekte FCA afgerond 2 miljard euro winst. In het marktgebied waar Europa onder valt, werden rode cijfers geschreven. GM is, na de recente aanhoudende staking, uiteindelijk akkoord gegaan met nieuwe arbeidsvoorwaarden waarbij duizenden lager betaalde arbeidskrachten in een hogere loonklasse terecht komen. FCA is daarover nog steeds met de UAW aan het onderhandelen. GM oefent met de gang naar de rechter nu druk uit op de vakbond om er voor te zorgen dat de arbeidsvoorwaarden voortaan wel eerlijk zijn. Wordt FCA in de Verenigde Staten nu op veel hogere loonkosten gejaagd, dan is het bedrijf een veel minder interessante fusiepartner voor PSA (want minder winstgevend). Dan zou de krachtenbundeling met de Fransen alsnog af kunnen ketsen. GM zal daar geen traan om laten.

Reageren is niet mogelijk.