Duitsland opgepast: Hongqi wil groeien naar 1 miljoen verkopen

0

In het premium segment zijn de podiumplaatsen op basis van de verkoopaantallen al tijdenlang gereserveerd voor Mercedes, BMW en Audi. Op grote afstand volgen Jaguar Land Rover, Lexus en Volvo. Die hebben ook premium aspiraties, maar zijn hooguit op deelgebieden competitief. De Amerikaanse inzendingen Cadillac en Lincoln, ooit toonaangevend, zijn veroordeeld tot een verkooprol in de marge. Fiat Chrysler Automobiles had zo’n 5 jaar geleden grote plannen met Alfa Romeo, maar die zijn jammerlijk mislukt. Althans, veel van de door de Italianen aangekondigde modellen hebben het productiestadium niet gehaald.

Maar de bevoorrechte positie van Mercedes, BMW en Audi wordt wel degelijk bedreigd. Door een automerk dat wij hier niet of nauwelijks kennen: Hongqi (Mandarijns voor: Rode Vlag), eigendom van het Chinese FAW consortium. Dat wil dit jaar zijn verkopen verdubbelen tot 200.000 eenheden. Nog steeds geen aantal waarvan onze oosterburen wakker zullen liggen, maar de voormalige hofleverancier van Mao Zedong wil nog dit decennium doorgroeien naar 1 miljoen auto’s. Als dat lukt, dan is het in de noordoostelijke Chinese stad Changchun gevestigde Hongqi de concurrenten Jaguar Land Rover, Lexus en Volvo gepasseerd in de verkoopstatistieken en staat zij aan de voet van het premium podium.

Topman Xu Liuping bereidt een modellenoffensief voor waardoor er in 2025 keuze zal zijn uit 21 verschillende auto’s. Daarvan zijn er 18 (deels) elektrisch zijn. Hongqi nam in 1958 ter gelegenheid van de “Grote Sprong Voorwaarts” van Mao Zedong de autoproductie ter hand. Die omschrijving kunnen wij letterlijk nemen, want de voertuigen waren alleen voor de elite van communistisch China bestemd. Van een grootschalige productie was geen sprake. Ook niet toen in de jaren tachtig China ontdekte dat met het vrije marktmechanisme veel geld te verdienen viel en de automarkt tot bloei kwam. Hongqi leek daar niet van te profiteren: het was vooral Audi dat orders wist te noteren van managers en ambtenaren die in het Aziatische land aan de touwtjes trokken.

Maar de huidige president Xi Jinping (zie foto onder) wil China nog verder opstuwen in de vaart der volkeren. Een toonaangevend en respect afdwingend premium automerk mag daarbij niet ontbreken. Die rol is weggelegd voor Hongqi. Om alvast in de intimidatie stemming te komen, waren recentelijk diverse modellen van het merk tijdens nationale militaire parades te zien. Voor het ontwerpen van de volgende generatie auto’s heeft Hongqi in 2018 de voormalige Rolls-Royce designer Giles Taylor ingehuurd. Die heeft onder andere de Phantom en de Cullinan op zijn naam staan. Tayler werkt nu met zijn designteam vanuit München om Hongqi even veel status te geven. Dat de jongste ontwerpen van het Chinese automerk sterk aan het repertoire van Rolls-Royce doen denken, is dan ook geen toeval.

Hongqi wil de maatstaf worden onder de Chinese premium automerken. Inmiddels zijn er 271 dealers in China. Vorig jaar werden er 100.166 auto’s verkocht en dit jaar moet zoals gezegd de grens van 200.000 eenheden gepasseerd worden. Voor 2022 ligt de doelstelling bij 400.000 bestellingen en 3 jaar later wil Hongqi wereldwijd 600.000 auto’s verkopen, zo laat de 55-jarige Xu weten. In 2030 moet er sprake zijn van een miljoenenafzet. Het geld voor het modellenoffensief is afkomstig van FAW dat een winstgevende joint venture heeft met zowel Volkswagen als Toyota.

Maar er is natuurlijk een verschil tussen droom en daad. Daar weten bijvoorbeeld Alfa Romeo met haar mislukte premium ambities en Infiniti, daar haar Europese avontuur op een fiasco zag uitlopen, alles van. Toch denkt Autointernationaal.nl dat Hongqi over een goed stel kaarten beschikt. De troef van een begaafde huisdesigner in de vorm van Giles Taylor is reeds besproken. Daarnaast beschikt Hongqi over geduld. Er wordt ingezet op autonome groei, en niet middels het herlabelen van andermans producten, zoals Infiniti met de Q30/QX30 deed (een modelduo dat nooit uit de schaduw van de donorauto’s Mercedes A klasse en GLA wist te komen). Economisch heeft Hongqi ook de wind mee. China heeft momenteel natuurlijk last van de corona crisis, maar analisten verwachten dat het land vanwege haar strenge lockdown beleid sneller zal herstellen dan Europa of de Verenigde Staten, waar de pandemie blijft voortetteren en inmiddels relatief veel meer slachtoffers heeft gemaakt.

 

H9

Dat Hongqi bulkt van de ambitie, blijkt vooral uit de vernieuwde H9: dat model kan je gerust bestempelen als de Chinese Rolls-Royce. Maar dan met een veel vriendelijker prijskaartje. Met de herziene H9, die leverbaar wordt in 7 carrosseriekleuren, wil Hongqi namelijk de Audi A6, BMW 5-serie en Mercedes-Benz E klasse in China de wind uit de zeilen nemen. Met een rechtstreekse kopie van de Duitse executive sedans zou dat vermoedelijk niet lukken, maar wel met een extra grote portie ‘bling bling’ er bij.

Dit verklaart waarom de vernieuwde H9 eerder het uiterlijk van een Rolls-Royce of een Maybach heeft dan van een in taxikringen populaire conventionele sedan. Ingrediënten zijn (veel te veel) chroom en twee kleurigheid voor zowel het exterieur als de lederen meubilair bekleding. In vergelijking met bijvoorbeeld de L versie van de Mercedes-Benz E klasse en consorten is de Hongqi een stuk langer: 5,2 meter De reden is simpel: in China zit de eigenaar van de auto graag achterin en is veel beenruimte een statussymbool. Dat verklaart de wielbasis van ruim 3 meter. Indien gewenst kan de achterbank worden vervangen door een configuratie met 2 aparte fauteuils. Het werk van de chauffeur wordt deels uit handen genomen door autonome rij assistentie systemen op ‘2.5 niveau’. Elke inzittende wordt in de watten gelegd met de standaard luchtvering.

Voor de aandrijving zorgt een 4 of 6 cilinder benzinemotor. Het vermogen van de 2,0 liter met turbo en de compressor 3.0 V6 bedraagt respectievelijk 252 en 272 pk. Mocht de eerste waarde jou bekend voorkomen: de 4 cilinder is de bekende 2.0 TFSI van Audi (de H9 zelf staat op het platform van de vorige generatie A6). Het 3.0 V6 blok is ook ooit in Ingolstadt ontworpen, al heeft Hongqi het vermogen flink teruggeschroefd. Aan koppel is er maximaal 380 Nm en 400 Nm beschikbaar. De 6 cilinder versie accelereert in een naar huidige maatstaven weinig imponerende “minder dan 8 seconden” naar 100 km/u. Hybride ondersteuning ontbreekt en dat verkleint de verkoopkansen in Europa, maar de vernieuwde Hongqi H9 zou wel naar andere Aziatische landen geëxporteerd kunnen worden. Het uiterlijk is een samenraapsel van stijlelementen die wij kennen van Westerse automerk. Zo doet de achterzijde denken aan de Cadillac CT6 en is de weinig subtiele voorkant een ratjetoe van bestaande premium modellen. Maar dat is vermoedelijk ook precies de bedoeling van Hongqi: indruk maken en opvallen.

Ook in het interieur is duidelijk te zien dat Hongqi (nog) geen eigen designtaal heeft. Er is vooral inspiratie opgedaan bij Mercedes-Benz. Dit wil niet zeggen dat het interieur van de vernieuwde H9 niet geslaagd is: het Chinese alternatief voor de Audi A6, BMW 5-serie en Mercedes-Benz E klasse scoort hoog op de luxe / grandeur / kitsch ladder. Daar zullen fans van de doorgaans ingetogen vormgegeven Duitse sedans misschien niet heel gevoelig voor zijn, maar wel de cliëntèle van Cadillac (en Lincoln). Die klanten zou Hongqi in zijn schoot geworpen kunnen krijgen als de spanningen tussen China en de Verenigde Staten escaleren. De Amerikaanse president Donald Trump roept bedrijven als General Motors op om het Aziatische land te verlaten (‘reshoring’). Nu geeft de producent van Cadillac daar nog geen gehoor aan, maar bij een gewapend conflict zal dat wel moeten. Europa is meer geneigd om de buigen voor China en kan op die manier de dans ontspringen, dus ook de automerken Audi, BMW en Mercedes. Dat de styling van de H9 styling hints naar de Cadillac XTS zitten, is dus wellicht niet toevallig.

De H9 komt overigens niet uit het tekenpotlood van Taylor. Het ontwerp was al ‘bevroren’ toen deze designer bij de FAW Groep, sinds eind 2018 eigenaar van Hongqi aan de slag ging. Het front van de H9 wordt gedomineerd door een grote chromen grille die deels omringd is door een LED strip. De koplampen zijn van het Matrix LED type. Het vlaggenlogo van Hongqi is vormgegeven als een dunne rode lijn die vanaf het midden van de motorkap afloopt naar de grille. Helemaal bij de tijd zijn de verzonken deurgrepen. De lichtmetalen velgen passen vanwege hun formaat (20 inch) goed bij de genereuze lengte, breedte en hoogte van de H9. Naast het eerder genoemde leder kenmerkt het interieur zich ook door hout en chroom. In het dashboard zijn 2 grote displays gemonteerd. Die doen dienst als instrumentencluster en als scherm voor het infomediasysteem. Sfeerverlichting en aanraakgevoelige knoppen maken de bijdetijdse uitstraling compleet.

 

S9

Op de 2019 editie van de IAA van Frankfurt toonde Hongqi een tweetal interessante en spannende conceptstudies: de S9 hyper sportwagen en de E115 (een SUV). De eerste is voorzien van een 1.400 pk sterke hybride aandrijflijn waarmee de 100 km/u in 1.9 seconden kan worden aangetikt.

De S9 is door het Amerikaanse ingenieursbureau Silk EV ontworpen. Dit bedrijf zal samen met Hongqi 1,41 miljard dollar investeren in de ontwikkeling, productie en verkoop van sportwagens.

 

E115

De conceptstudie voor een forse SUV is volledig elektrisch en heeft een actieradius van ruim 600 km. Hongqi wil nog dit jaar beginnen met de productie van de E115. Doelstelling om er binnen 6 maanden al 51.500 exemplaren van te bouwen; een ambitieuze doelstelling gegeven het feit dat de Chinese autoconsument zonder overheidssubsidie lauwtjes reageert op volledig elektrische auto’s. De overheid van het Aziatische land heeft weliswaar recentelijk weer een stimulering programma opgetuigd, maar dat geldt alleen voor niet al te dure auto’s (de grens ligt bij omgerekend 50.000 euro).

In tegenstelling tot de H9 is de Hongqi E115 wel door Gilles Taylor ontworpen. De SUV is 5.160 mm lang en 1.730 mm hoog, terwijl de wielbasis 3.250 mm bedraagt. Voor de aandrijving zorgen 2 elektromotoren. Het exemplaar op de vooras is 218 pk en 350 Nm sterk, terwijl achter de wielen 299 pk en 420 Nm voor hun kiezen krijgen. Samen zorgen zij er voor dat de E115 binnen 4 seconden naar 100 km/u kan accelereren. Voor het eerder genoemde rij bereik van meer dan 600 km zorgt een 92.4 kWh lithium batterij.

Net als de H9 beschikt de E115 over een grote nep grille met een forse rode streep. De dunne koplampen zijn voorzien van LED techniek. Camera’s hebben de plaats ingenomen van traditionele buitenspiegels. Het profiel van de E115 kenmerkt zich verder door kloeke C stijlen. De achterzijde wordt gedomineerd door agressief vormgegeven lichtunits die met elkaar verbonden zijn middels een dikke LED strip. Binnenin zien we een groot touch screen voor de bediening van de airconditioning en het infomedia systeem. Het instrumentarium is volledig digitaal. De middenconsole is in 2 delen opgedeeld en de zetels zijn bekleed met alcantara.

L4

Met 5,2 meter is de H9 al bepaald geen kleine jongen, maar Hongqi werkt aan een nóg groter model: een limousine met de naam L4. Die kenmerkt zich door een meer traditionele, retro vormgeving, net zoals het vlaggenschip L5. Achter monteert Hongqi zogeheten zelfmoord deuren. Naast deze limousine zijn er ook plannen voor een coupéversie (foto).

Voor de afwerking van het interieur heeft Hongqi intensief gebruik gemaakt van houten accenten. Ook beschikt de L4 in de middenconsole over een groot scherm in Tesla stijl voor het infomedia systeem. Voor de aandrijving zorgt een dubbel geblazen 4,0 liter V8 motor die goed is voor circa 400 pk. Qua longinhoud is de Hongqi hiermee een volwaardige rivaal voor de Audi A8, BMW 7-serie en Mercedes-Benz S klasse.

 

Conclusie

Hoe moet het modellenoffensief van Hongqi (H9, S9, E115, L4) worden gekwalificeerd? Duidelijk is dat de diverse auto’s te groot en te duur zijn voor de doorsnee Europese autoconsument. In die zin zijn de ambities van Hongqi dus niet bedreigend voor de gevestigde orde. Maar in eigen land kan het merk het premium segment wel op zijn kop gaan zetten. De Duitse autofabrikanten realiseren momenteel grofweg een derde van hun verkopen in China. Uitgaande van 2,1 miljoen eenheden, zijn dat 700.000 personenwagens. Als het Hongqi lukt om 80 procent van zijn verkoopdoelstelling in eigen land te realiseren, dan zijn er in 2025 afgerond 800.000 Chinezen die met dit merk zaken gaan doen. Anders gezegd: de door Xu Liuping geleide speler is dan in eigen land de bovenliggende partij geworden, terwijl de Duitsers (Audi, BMW, Mercedes) dan in het defensief zijn gedrukt. Dat is wel een toekomstperspectief waar onze oosterburen wakker van kunnen / moeten liggen ….

Reageren is niet mogelijk.