Aston Martin probeert problemen te vergeten op Silverstone

0

Bij beleggers staat het vertrouwen in Aston Martin onder druk. Nog geen jaar na de beursgang heeft het aandeel het zwaar. Achteraf gezien had de timing beter gekund. Maar aan die constatering hebben bestaande aandeelhouders niks. Die zien de waarde van hun belegging in sportwagentempo verminderen.

In oktober 2018, oftewel 105 jaar na de oprichting van Aston Martin, ging de autofabrikant naar de beurs. Beleggers hoopten dat die gang net zo succesvol zou worden als het debuut van Ferrari op Wallstreet, 3 jaar eerder. Zij waardeerden Aston Martin een klein jaar geleden op ruim 4 miljard pond. Maar sindsdien is de koers met meer dan 75 procent gedaald naar afgerond 5 pond (omgerekend 5,39 euro). Dit betekent dat er ruim 3,2 miljard euro aan beurswaarde is verdampt. Eind juli kwam Aston Martin met een winstwaarschuwing, waardoor het aandeel 25 procent verloor. Dit in tegenstelling tot Ferrari, waarvan de beurswaarde sinds de introductie in 2015 op Wallstreet bijna is verdrievoudigd. Echter, deze Italiaanse collega wordt eerder gezien als een luxemerk dan een automerk. Aston Martin is ook druk in de weer met prullaria en nevenactiviteiten, maar heeft die transitie nog niet weten te maken.

Hedge fondsen gingen de afgelopen dagen massaal short. Daarmee speculeren zij op een verdere koersval van het aandeel, bijvoorbeeld als aan het licht komt dat Aston Martin zijn schulden niet kan afbetalen. Ook analisten beginnen het vertrouwen in de sportwagen fabrikant te verliezen. Financieel dienstverleners hebben het perspectief voor het aandeel neerwaarts bijgesteld. Credit Suisse verlaagde zijn advies van ‘outperform’ naar ‘neutraal’ en haalde twee derde van zijn koersdoel af. De Britse effectenmakelaar Panmure Gordon deed iets soortgelijks. Aston Martin dacht 10 maanden geleden aan een succesvolle beursrally deel te gaan nemen, maar lijkt nu eerder op weg naar de garage met een sputterende motor, en mogelijk zelfs naar de schroothoop.

Vanaf de oprichting in 1913 richtte Aston Martin zich uitsluitend op het duurdere autosegment. Het meest iconische model is de DB5, die (ook) schitterde in de James Bond film Goldfinger (1964). Sindsdien wordt het automerk geassocieerd met succesvolle individualisten en vrouwen verleiders die allesbehalve een burgermansbestaan leiden. Nee, in een Aston Martin kon je de spannendste avonturen beleven. Ondanks die wereldfaam kende Aston Martin ook na het filmdebuut van de DB5 mindere periodes. Al met al ging het automerk liefst 7 keer failliet. En ook in aanloop naar de beursgang leed Aston Martin, dat voor de beursgang in handen was van een Italiaans beleggingsfonds en investeerders uit Koeweit, jarenlang verlies. Zij brachten het bedrijf met een hoge schuldenlast naar de beurs. Daardoor heeft de autofabrikant weinig vet op de botten. Aston Martin staat volgens analisten voor 3,7 keer haar jaarwinst in het krijt bij schuldeisers.

Maar de nieuwe topman Andy Palmer zou het anders gaan aanpakken. En eigenlijk bleek dat helemaal geen grootspraak te zijn. In 2017 verkocht Aston Martin voor het eerst in jaren weer meer dan 5.000 auto’s en schreef het eindelijk weer zwarte cijfers. Ook in de eerste helft van 2018 boekte de autofabrikant winst, namelijk 20,8 miljoen pond. In relatie tot de omzet (425 miljoen pond) was dit weliswaar relatief bescheiden, maar je zou kunnen zeggen dat het succes naar het hoofd van Palmer steeg.

De topman van Aston Martin kondigde de introductie van 7 nieuwe modellen aan (te introduceren in een tijdsbestek van 7 jaar). Daarnaast zou er in Saint Athan een nieuwe fabriek gebouwd gaan worden waarmee de productie kon worden verdubbeld. De planning is dat de oplevering in 2020 plaatsvindt. Maar het de finish in zicht ging het mis. Dat komt niet in de laatste plaats door de Brexit perikelen op de thuismarkt van Aston Martin. Dit jaar zal het aantal verkochte auto’s in het Verenigd Koninkrijk op het laagste niveau sinds 2012 uitkomen. Elke fabrikant is daar gevoelig voor, maar de ervaring leert dat na een periode van hoogconjunctuur exclusieve merken het meest lijden onder de economische afkoeling.

Dat is nu ook het geval. De Britse autoproductie daalde in de eerste helft van dit jaar met afgerond 20 procent ten opzichte van dezelfde periode in 2018. Niet alleen Aston Martin is in de problemen gekomen, maar ook Jaguar Land Rover. Rolls-Royce weet de schade beperkt te houden dankzij de relatief nieuwe modellen Cullinan en Phantom, maar de rest van het gamma verkoopt moeizaam. Bentley zal uit bezuinigingsoverwegingen de komende 4 jaar geen enkel nieuw model introduceren. Die beslissing is illustratief voor de hele Britse autobranche. Die heeft zijn investeringen met 70 procent teruggeschroefd. Aston Martin zelf heeft haar verkoopprognose voor dit jaar teruggeschroefd van 7.100 auto’s naar 6.300 à 6.500 voertuigen.

Hoewel veel Britten het (graag) anders zien, is het Verenigd Koninkrijk niet het centrum van de wereld. Een hogere afzet elders zou dus de door het Brexit spook veroorzaakte verkoop daling in eigen land kunnen compenseren. Maar daarvan is geen sprake. De vraag naar auto’s in Europa stagneert, in de Verenigde Staten bereidt men zich voor op een recessie en in China (’s werelds grootste afzetmarkt) is zelfs sprake van een verkoopdaling. Met name voor Aston Martin is dat vervelend, want zij richt zich nu juist op de laatste 2 landen. Weliswaar nemen de verkopen in China en de Verenigde Staten toe, maar dat is enkel te danken aan de relatief goedkope en margearme V8 Vantage. In Azië blijft de vraag naar de duurdere en lucratievere 12 cilinder modellen achter. De bruto winstmarge daalde van 13 naar 8 procent. Ter vergelijking: Porsche, een andere bouwer van luxe auto’s, heeft een winstmarge van liefst 18,4 procent. Deze fabrikant is veel minder afhankelijk van de Britse afzetmarkt en leunt ook minder op de rest van Europa, waardoor het niet in de hoek zit waar de klappen vallen. Anders gezegd: Porsche kent mondiaal gezien een veel betere verkoopverdeling. Zou Aston Martin dezelfde geografische spreiding hebben gehad, dan zouden de verkopen zijn gestegen met 21 procent in plaats van 4 procent.

Uit de meest recente halfjaarcijfers blijkt dat Aston Martin voor 78,8 miljoen pond (circa 85 miljoen euro) in het rood is gedoken. Tot overmaat van ramp bleek ook dat het bedrijf te optimistisch is geweest met het inboeken van de winst in het eerste half jaar van 2018 (de eerder genoemde 20,8 miljoen pond). Die was mede gebaseerd op een eenmalige meevaller in de vorm van de verkoop van de productie & verkoop rechten van het oude model Vanquish aan een Chinese startende onderneming die elektrische auto’s ontwikkelt, Detroit Electric. Die is tot op heden niet over de brug gekomen met de toegezegde vergoeding. Aston Martin heeft daardoor het bedrag nog steeds niet in kunnen boeken.

Aston Martin zet nu vol in op een SUV model, de DBX. Een dergelijk autotype heeft voor merken als Bentley, Lamborghini, Porsche en Rolls-Royce verkoopwonderen verricht, met name omdat er in China en de Verenigde Staten veel vraag naar is. Met name met de DBX denkt Aston Martin haar verkopen te kunnen verdubbelen. Daarnaast zijn er een serie super exclusieve sportwagens in ontwikkeling (zie fotoserie). Die zijn op Silverstone te zien. In de nieuwe James Bond film, die volgend jaar wordt verwacht, zullen 3 auto’s van Aston Martin hun opwachting maken.

De oplage waarin de Valkyrie hyper sportwagen gebouwd gaat worden (150 stuks) is al uitverkocht, alhoewel het model nog niet in definitieve vorm gepresenteerd is. De levering van de eerste exemplaren komt pas eind dit jaar op gang. De Valkyrie heeft een atmosferische 6,5 liter V12 motor met hybride ondersteuning en een systeemvermogen van 1.160 pk. Aan koppel is er maximaal 900 Nm beschikbaar. De Valkyrie zal net als F1 racewagens ook worden voorzien van KERS techniek (Kinetic Energy Recovery System). De hybride techniek is ontwikkeld in samenwerking met Integral Powertrain en Rimac. Die bedrijven leveren respectievelijk de elektromotor en de batterijenset. De 12 cilinder motor levert zijn topvermogen bij 10.500 toeren; de begrenzer grijpt pas bij 11.100 krukasomwentelingen in. Het blok is samen met Cosworth en Red Bull Racing ontwikkeld, die beiden hun F1 knowhow hebben toegepast. De Valkyrie gaat in Nederland tussen de 3,5 en 5,25 miljoen euro kosten. Aston Martin gaat onder de naam AMR Pro ook 25 circuitversies bouwen.

De Valhalla beleeft zijn Noord Amerikaanse debuut op de Monterey Car Week. In Europa was deze concurrent voor de McLaren Senna en de LaFerrari al afgelopen maart op de autosalon van Genève te zien. Aston Martin beperkt de productie van de Valhalla tot 500 examplaren. De Nederlandse prijs bedraagt circa 1,8 miljoen euro. De Valhalla is een gezamenlijk project van Aston Martin en Red Bull Racing; de laatste forma zal ook voor dit model haar F1 ervaring beschikbaar stellen. De supersportwagen deelt een deel van zijn DNA met de Valkyrie, waaronder het soort modelnaam. Beide typeaanduidingen zijn ontleend aan de Noorse mythologie. Ook hebben zowel de Valhalla als de Valkyrie een carbon monocoque en carrosseriepanelen van hetzelfde materiaal. Het grote verschil tussen beide Aston Martin modellen is een half zo grote motor: een V6. Die is in tegenstelling tot de 12 cilinder motor van de Valkyrie wel voorzien van turbotechniek. Verder beschikt ook de Valhalla over hybride ondersteuning en KERS.

 

Of dat voldoende zal zijn om de autobouwer te behoeden voor zijn achtste faillissement, moet blijken. De bolides van Aston Martin worden immers niet in de laatste plaats gekocht door beleggers en beursspeculanten. Als zij als gevolg van de afkoelende mondiale economie minder geld verdienen, dan vertaalt zich dat rechtstreeks in een lagere koopbereidheid bij sportwagens. De Bank of America Merrill Lynch schetst voor Aston Martin een drietal toekomstscenario’s. Allereerst, en dat lijkt het plan van Palmer te zijn, is op dezelfde voet doorgaan en hopen dat de schulden geherfinancierd kunnen worden. Zij noemt dit plan ietwat onderkoelt “gedurfd”. Het tweede scenario is nieuwe aandelen uitgeven, waardoor de schuldenlast kan worden verminderd. Maar het huidige beursklimaat is niet gunstig en daarnaast is het de vraag of beleggers nog wel trek hebben in het aandeel Aston Martin. Het derde scenario is dat een koper, die wil profiteren van de gedaalde beurskoers, zich meldt. Maar bestaande autofabrikanten hebben momenteel financieel niet de ruimte om nieuwe avonturen aan te gaan. Zelfs het Chinese Geely niet, dat in eigen land is geconfronteerd met een drastische verkoopdaling. Dat maakt Aston Martin voer voor speculanten en dat zijn doorgaans niet de beste hoeders van een bedrijf.

Reageren is niet mogelijk.