De DBX moet Aston Martin gaan redden. Maar lukt dat?

0

Aston Martin blijft kampen met een zwakke vraag naar haar sportwagens. De Britse fabrikant van luxe auto’s waarschuwt in haar kwartaal update dat vooral de belangstelling op het vaste land van Europa en in het Verenigd Koninkrijk tegenvalt. Aston Martin heeft de hoop opgegeven dat er dit jaar nog herstel op zal treden en voorspelt dat er zodoende minder sportwagens de showroom uit zullen rijden dan in 2018.

Eerder dit jaar ging Aston Martin nog uit van 6.300 à 6.500 verkopen, maar die prognose blijkt te ambitieus. Over hoeveel lager de afzet zal uitkomen, doet de Britse autofabrikant geen mededelingen. In de eerste 9 maanden van het jaar konden er 3.939 verkoopcontracten worden getekend. Dat is 3 procent minder dan in dezelfde periode van 2018. Extrapolerend gaat Aston Martin uitkomen op afgerond 5.200 verkopen. Dat is inderdaad fors minder dan de eerder dit jaar afgegeven raming.

Gelukkig lijdt de omzet niet onder de moeilijke marktomstandigheden. Die steeg namelijk naar omgerekend 290 miljoen euro. Dat er ondanks de lagere verkopen toch meer omzet kon worden gegenereerd, is vooral te danken aan de nieuwe DBS Superleggera (foto boven). Deze sportwagen wordt tegen forse prijzen verkocht. De verkoop pijn zit vooral bij de Vantage (foto onder), die niet in de smaak valt bij de consument. In Europa zijn er dit jaar 878 exemplaren van de Vantage verkocht. Ter vergelijking: Porsche zet in één maand het dubbele aantal van de 911 weg.

Topman Andy Palmer noemt als oorzaak voor de verkoopproblemen met de Vantage de veranderende consumentenvoorkeuren. Daardoor is de vraag naar sportwagens dalende. De groei is er op segmentniveau inderdaad uit, maar zowel Ferrari als Porsche tonen echter aan dat er nog steeds zondermeer aantallen gemaakt kunnen worden. Dat de situatie voor Aston Martin anders is, komt wellicht doordat de Vantage nog niet leverbaar is als Roadster. In het sportwagen segment zijn open modellen erg populair.

De brutowinst kelderde in het derde kwartaal met bijna 60 procent tot afgerond 12 miljoen euro. Netto was er evenwel sprake van een verlies van omgerekend bijna 15 miljoen euro. Vorig jaar maakte Aston Martin nog 3,5 miljoen euro winst in de dezelfde periode. In totaal staat Aston Martin voor dit jaar al bijna 110 miljoen euro in de min. In 2018 bleef er gedurende de eerste 9 maanden van het jaar nog bijna 26 miljoen euro aan de strijkstok hangen. Aston Martin heeft dit jaar flink in de kosten gesneden en haar investeringen voor 2019 teruggebracht naar 350 miljoen euro. Vorig jaar werd er nog ruim 400 miljoen euro besteed aan nieuwe modellen.

Op 20 november presenteert Aston Martin haar eerste SUV, de DBX. Wellicht dat dit model het tij weet te keren voor het Britse luxemerk. De DBX is bijzonder belangrijk voor Aston Martin. Misschien nog wel belangrijker dan de DB7 in de jaren negentig was. De DBX is een superluxe SUV. Dergelijke auto’s zijn enorm in trek. Het meest tot de verbeelding sprekende voorbeeld is de Porsche Cayenne. Ook de Lamborghini Urus zorgde voor een enorme verkoopimpuls.

Als de DBX net als de Vantage ook niet aanslaat, dan is er een reële kans dat Aston Martin de boeken moet sluiten. De schuldenlast heeft immers nu al vrijwel ondraaglijke proporties aangenomen. Met goede verkopen van de DBX kan Aston Martin letterlijk en figuurlijk weer krediet krijgen. Is hier geen sprake van, en lijkt een faillissement onafwendbaar, dan zullen de huidige eigenaren eerst op zoek gaan een koper. Dat Daimler, voor 4 procent aandeelhouder, haar belang zal uitbreiden is niet waarschijnlijk aangezien de nieuwe topman Ola Källenius zich wil concentreren op de kernactiviteiten van het bedrijf. Maar wellicht is er een rijke Chinees te vinden met te veel geld. Li Shufu met zijn Geely imperium bijvoorbeeld. Hij zou dan kunnen streven naar synergie met Lotus, één van de bloemen van het Chinese autoconglomeraat.

Maar vooralsnog zijn alle ogen niet op China gericht, maar op de DBX. Wij moeten nog 2 weken geduld hebben voordat wij de SUV van Aston Martin in levenden lijve kunnen bewonderen. In aanloop naar de onthulling komt het Britse merk, hoe kan het ook anders, met een nieuwe plaagfoto. Dit keer van het interieur. Vaak laat een plaagfoto veel tot de verbeelding over, maar Aston Martin ziet niet al te veel reden om nog langer geheimzinnig te doen. De interieurshot is genomen vanaf de achterbank van de DBX en daarmee krijgen wij het dashboard van de productierijpe SUV voor het grootste gedeelte te zien. De foto toont dat Aston Martin niet zuinig is geweest met leer. Vrijwel elk stuk van het interieur is hiermee bekleed, van het plafond tot de handgrepen en van de zonnekleppen tot de middenconsole. Voor de plaagfoto is een lichtbruine leersoort gebruikt, maar het uiteindelijke palet zal ook tal van andere kleuren beslaan. De dikke kuipstoelen hebben een merk karakteristieke DB11 vorm (inclusief ingebouwde hoofdsteunen en kijkgaatjes) zijn eveneens van top tot teen in het leer gehuld. Een klacht over veel sportieve SUV modellen is dat hun zitpositie niet altijd even fijn is. Aston Martin heeft hier naar eigen zeggen 6 maanden op gefocust om dit euvel te elimineren. Volgens de Britten zit je in de DBX subliem en heeft de bestuurder een uitstekend zicht rondom met een goed uitzicht op de motorkap. Wel zo fijn tijdens het parkeren omdat de bestuurder dan weet waar de SUV eindigt.

Qua vormgeving van het dashboard slaat Aston Martin een geheel nieuwe weg in. Een voor merkbegrippen immense aanraakscherm vult het grootste gedeelte van de middenconsole. De ronde keuzeknoppen voor de transmissie, bekend van de sportwagens van Aston Martin, zijn op een bijzondere wijze boven dit touch screen geplaatst. Onder het brede aanraakscherm, dat volledig is geïntegreerd in een ‘organische’ gevormd paneel, zien we 2 fraai gevormde ventilatieroosters, waaronder zich diverse fysieke knoppen voor o.a. de temperatuurregeling bevinden. De achterpassagiers beschikken over een eigen unit. Ook hebben zij ventilatieroosters; niet alleen in de portieren, maar ook aan de achterkant van de tunnelconsole. De achterpassagiers hebben sowieso veel meer ruimte dan in die andere Aston Martin met 5 deuren, de Rapide (die bedoeld was als concurrent voor de Porsche Panamera). Op de plek waar normaliter de selectiehendel voor de automaat zit, bevindt zich nu de controller in muisvorm waarmee het infomediasysteem kan worden bediend. Deze component is, net als diverse andere onderdelen, afkomstig van Mercedes-Benz. De bestuurder kan de automaat via een tweetal aluminium schakel flippers handmatig bedienen. Verder zien wij een stukje van het digitale instrumentarium.

Het Daimler concern is ook de leverancier van de motor van de DBX. Het betreft de 4,0 liter grote, dubbel geblazen V8 motor van Mercedes-AMG die in de SUV opgevoerd is naar 550 pk en die een specifiek uitlaatgeluid zou hebben gekregen met minder bas dan bij de Duitse donormodellen. Ook de 9-traps automaat is van het Daimler concern afkomstig. Voor de DBX heeft Aston Martin zelf een nieuw platform ontwikkeld met geringe overhang voor en achter de 22 inch wielen. Ondanks dat de motor ver naar achteren is geplaatst, leunt 54 procent van het gewicht (2.245 kilo) op de voorste exemplaren. Onderstel ingrediënten zijn dubbele draagarmen voor, een multi-link constructie achter, 3-kamer luchtvering, adaptieve Bilstein dempers en een 48 volt systeem voor de actieve stabilisatorstangen. Volgens ontwikkelingschef Matt Becker rolt de DBX minder om zijn lengteas dan de Vantage. De overhel neiging had helemaal geëlimineerd kunnen worden, maar dat zorgde voor een “onnatuurlijk gevoel”. Om dezelfde reden is afgezien van vier wielen besturing.

Tijdens de ontwikkeling van de DBX heeft Aston Martin de BMW X6 M, de Range Rover Sport SVR en de Porsche Cayenne Turbo als referentiemateriaal gebruikt. Becker (links op onderstaande foto) geeft toe aanvankelijk helemaal geen fan te zijn geweest van SUV modellen, maar dat alsnog geworden te zijn. Via het centrale differentieel kan maximaal 47 procent van de aandrijfkrachten naar de voorwielen worden gestuurd, of de volle 100 procent aan de collega’s achter beschikbaar worden gesteld. Er zijn diverse rij modi. In ‘Sport Plus’ setting moet de DBX zich thuis voelen op het circuit. De SUV zou dan net zo sportief rijden als de Vantage.

Aan de andere kant van het spectrum bevinden zich de modi Terrain en Terrain Plus. Met de luchtvering kan de grondspeling met 30 mm worden verlaagd ten behoeve van dynamiek op het asfalt (of om het de hond makkelijker te maken als hij in/uit de SUV springt), dan wel met 45 mm worden verhoogd indien de bestuurder besluit om met de DBX het terrein in te duiken. De stabilisatorstangen worden dan uitgeschakeld en de waad diepte bedraagt 500 mm. De DBX kan maximaal 2.700 trekken en mag 100 kilo als dak last hebben. Becker denkt overigens niet dat de SUV vaak voor terrein rijden gebruikt zal worden, maar hij zal wel moeiteloos met een paardentrailer moeten kunnen wegrijden op nat gras. “Daar hebben wij nadrukkelijk rekening mee gehouden tijdens de ontwikkelingsfase”.

Ook is Aston Martin zich er van bewust dat zij de kwaliteit van de interieurmaterialen bij de DBX serieuzer diende te nemen dan bij haar sportwagens. De complete elektrische architectuur wordt ingekocht bij Mercedes-Benz, inclusief de laatste generatie van het infomediasysteem. Het instrumentarium ziet er hoogwaardiger uit en Aston Martin zegt zich ingehouden te hebben met het gebruik van plastic. De deurgrepen zijn afgewerkt met hout en het meubilair is bekleed met geperforeerd leder en Alcantara. Een groot, vast panoramadak is standaard. De DBX heeft een langere wielbasis dan de Bentayga (die 2.995 mm tussen zijn assen heeft), maar is desondanks iets korter (de Bentley meet van bumper tot bumper 5.140 mm). Daardoor hebben achterpassagiers bij het in/uitstappen minder last van de wielkasten. Zij worden sowieso in de watten gelegd, want Aston Martin spreekt van een beenruimte die “leidend is in zijn klasse”. De bagageruimte meet 480 liter en dat is 50 liter meer dan er aan koffers in de Bentayga past. Ook over opbergruimte is nagedacht: de middenconsole is een soort brug waaronder men “een handtas of grote 1,5 liter flessen” kwijt kan.

Aston Martin heeft inmiddels bekend gemaakt wat de DBX in Groot-Brittannië, Duitsland, Japan en de Verenigde Staten gaat kosten. Bij onze oosterburen gaat het om een tarief dat 10 procent boven de prijs van de Bentley Bentayga V8 ligt. Die kost in Nederland 232.500 euro. Dit betekent dat de SUV van Aston Martin bij ons na een investering van ruim 255 mille de jouwe kan zijn. Dat de Britten de definitieve Nederlandse prijs nog even onder de pet houden, (de levering komt vermoedelijk pas in mei of juni op gang) illustreert dat Nederland als afzetmarkt niet hoog wordt aangeslagen.

Sowieso wil Aston Martin vooral buiten Europa gaan scoren met de DBX. Daarom vindt de onthulling niet op het hoofdkantoor in het Engelse Gaydon plaats, maar in Beijing, China. De hoofdstad van dit Aziatische land heeft 122.000 miljonairs. Stel dat een een klein percentage van hen tijdens de presentatie ‘spontaan’ besluit om een DBX te kopen. Dan is Aston Martin weer back in business. CEO Andy – ‘the only way is up’ – Palmer (zie foto boven) denkt overigens dat met de media-aandacht die de DBX gaat genereren, en met de release van de nieuwe James Bond film in het eerste semester van 2020 (waarin 4 modellen van Aston Martin figureren) de verkopen sowieso een impuls kunnen krijgen.

Dat hopen analisten ook. “Tenzij Aston Martin weer geld weet te verdienen met haar kernactiviteit, zijnde de verkoop van sportwagens, en de DBX boven verwachting succesvol wordt (zowel qua aantal orders als voor wat betreft de winstbijdrage), moet er in 2020 opnieuw rekening worden gehouden met een negatieve kasstroom in 2020 en zal de balans van het bedrijf problematisch blijven”, zo laat Philippe Houchois, die werkzaam is voor financieel adviseur Jefferies, weten. Een paar maanden geleden waardeerden kredietbeoordelaars S&P Global Ratings en Moody’s Aston Martin al af nadat het 150 miljoen dollar had geleend tegen een krankzinnig kostbare rente van 12 procent, plus nog eens een additionele 100 miljoen dollar om het bedrijf door de komende 6 maanden te loodsen waarin de DBX nog niet geleverd kan worden aan de klant. Volgens de zakenkrant Financial Times laat het hoge rentepercentage zien dat Aston Martin op de rand van de afgrond balanceert.

“Als de DBX goed gaat verkopen en Aston Martin de weg weer omhoog vindt, dan zal de inkomstenmotor weer aanslaan”. Maar investeerders dienen de gordels extra strak aan te spannen indien (naar analogie van een James Bond film waarin een mythische Aston Martin te zien was) de parachute weigert om volledig open te gaan. Dan zal de autofabrikant crashen op de bodem van een ravijn”, aldus Houchois. S&P Global Ratings stelt dat Aston Martin nu haar kredietlimiet bereikt heeft. Bernstein Research analist Max Warburton is het er mee eens dat alles afhangt van de DBX, die kort na het debuut in Beijing ook in Los Angeles zal worden gepresenteerd. In de Amerikaanse stad wonen overigens 173.300 miljonairs. En Londen telt er 357.200, tenminste tot 12 december (de dag dat Groot-Brittannië naar de stembus gaat en de Conservatieven theoretisch de macht kunnen verliezen).

Maar Warburton (foto) ziet dat niet zo snel gebeuren. “Wij ramen de verkopen van de DBX op 2.000 stuks in 2020 en op 4.000 eenheden in 2021”. Hij denkt dat Aston Martin dit jaar wel zal overleven en dat in 2020 de financiële lucht boven het bedrijf zal opklaren. Maar ook dan, en daarvoor dient de DBX dus aan te slaan in het segment voor luxe SUV modellen, zal Palmer dringend wat moeten doen aan het onhoudbaar hoge schuldenniveau. Dat is het eenvoudigst door nieuwe aandelen uit te brengen, maar daarvoor dient eerst de besmeurde reputatie van Aston Martin op de beurs hersteld te worden. Zoals de kaarten nu liggen, hebben de beleggers een kat in de zak gekocht. Bij de beursintroductie in oktober 2018 werd het aandeel Aston Martin gewaardeerd op 19 Britse pond, maar daar is nu nog maar 4,5 pond van over.

 

Reageren is niet mogelijk.