Nieuwe S-klasse moet Mercedes én Daimler weer glans geven

0

Het Duitse autoconcern Daimler lanceert eindelijk zijn nieuwe Mercedes S-klasse. Het modeltype is de marktleider in het luxe sedansegment. Voor Daimler is de S een melkkoe. Concerntopman Ola Källenius symboliseert de nieuwe S klasse de nieuwe strategie van het bedrijf. Dat heeft als motto: minder volume, hogere winsten, meer uitgesproken luxe.

Maar hoe duurzaam is het succesverhaal van de S klasse. Analisten spreken van een “luxe gok”. In Europa is de S klasse “de keuze van oudere mannen”. Typisch voor de baas, met name als een chauffeur in zijn secundaire arbeidsvoorwaarden staat. Volgens een onderzoek van Progenium uit 2018 is de (stereotype) klant van het dikste Mercedes model een arrogante en milieuonvriendelijke zestiger, die best wat meer beweging zou kunnen gebruiken in zijn vrije tijd. Statusbewust en conservatief. Vrouwelijke klanten? Slechts enkele procenten in Europa. Om dit percentage op de krikken, is blijkbaar Alicia Keys (foto) ingevlogen om de nieuwe generatie te promoten.

De klanten die Mercedes nu heeft voor de S klasse, zijn wel heel trouw. “Het loyaliteitspercentage bij de S klasse is bijzonder hoog”, aldus een woordvoerder van Mercedes. “80 procent van de klanten in West Europa die voorheen in een S klasse reed, koos opnieuw voor een model van dit merk. Meer dan de helft van de cliëntèle ziet geen alternatief voor de Mercedes. “Ze overwegen niet eens op een model van de concurrentie over te stappen”. In China is de S klasse klant jonger. Daar is de grote Mercedes het statussymbool voor ondernemers van rond de 40 jaar die in korte tijd erg rijk zijn geworden. Getrouwd, met een gezin en dus ook ‘in het bezit’ van schoonouders. Die rijke Chinees wil zijn familie imponeren met zijn S klasse, maar er ook zijn zakenpartners mee bezoeken want de limousine wekt vertrouwen. De Chinese miljonairsklasse, die graag met haar rijkdom pronkt, groeit bovendien gestaag. Het Aziatische land is daardoor de grootste afzetmarkt voor de Mercedes geworden.

China is überhaupt inmiddels de grootste afzetmarkt voor Mercedes, met vorig jaar een verkoopvolume van bijna 700.000 auto’s. Dat was 29 procent van het totale aantal transacties. “Voor circa 14 procent van de kopers in China van een S klasse is dit hun eerste auto”, aldus de woordvoerder van Mercedes. Dat betekent vers bloed. En nog belangrijk: “Het aandeel vrouwen onder de S klasse klanten is bijzonder hoog in de Verenigde Staten en Zuid-Korea. 20 procent van de eigenaren van dit Mercedes model in de VS is een vrouw. In Zuid-Korea gaat het om 25 procent”. De Aziatische groeimarkt is dus de levensverzekering voor de S klasse.

De modelreeks is zoals gezegd de melkkoe voor de Duitse autoproducent. De S klasse is tevens de marktleider in zijn segment die verkoopaantallen weet te realiseren waar concurrenten als bijvoorbeeld Audi (A8) en BMW (7-serie) jaloers op zijn. De gemiddelde verkoopprijs is bijna 15 procent hoger dan voor de BMW 7-serie en bijna 40 procent meer dan die van de Audi A8). Volgens branchedeskundigen verdient Daimler 15.000 tot 20.000 euro per verkocht exemplaar van de S-klasse. Daarmee levert het topmodel van Mercedes bijna 15 procent van de bedrijfswinst van het autoconcern. En dat terwijl het verkoopvolume (71.300 exemplaren in 2019, of 75.400 eenheden met de 2-deurs varianten meegerekend) nog geen 3 procent uitmaakte van het totaal aantal verkochte personenwagens door het Daimler concern (2,4 miljoen).

Källenius wil dit commerciële succes van de S klasse koesteren. Daimler heeft dit jaar al diverse winstwaarschuwingen moeten afgeven. Om daar geen gewoonte van de maken, wil de CEO zich focussen op meer modeltypes die een laag verkoopaandeel combineren met een hoge winstbijdrage. De modellen waarmee Mercedes zijn afzetvolume afgelopen decennium flink heeft weten op te voeren (de A klasse en de daarvan afgeleide andere compacte types) zijn dat duidelijk niet. Die leveren namelijk nauwelijks winst op. Ook bij samenwerking met Nissan en Renault voor wat betreft het motorenaanbod blijft het sappelen. Voor Källenius is het duidelijk: alleen met meer luxe modellen kan Daimler haar winstniveau herstellen. De Zweed, sinds eind mei vorig jaar de CEO van het autoconcern, wil van zijn in Stuttgart gevestigde bedrijf het LVMH van de autobranche maken (het Franse beursgenoteerde mode concern is de ‘primus inter pares’ onder de premium labels.

Het is de vraag of de ‘luxe strategie’ van Källenius gaat werken. De lancering van de vorige generatie S klasse, in 2013, zorgde voor een sterke opleving van de verkopen. Mercedes trok toen (in 2014) meer dan 120.000 klanten voor de modelreeks; de helft meer dan het jaar daarvoor. Maar sindsdien daalden de verkopen. Vorig jaar meldden zich nog ‘slechts’ 71.300 klanten voor de S klasse, al kan het zijn dat de doelgroep zijn kruit toen droog hield voor het nieuwe model. Toch is het twijfelachtig of de top verkopen uit 2014 weer geëvenaard kunnen worden. Klanten die perse volledig elektrisch willen rijden, is de S klasse kwijt want het model heeft nog altijd een klassieke verbrandingsmotor onder de kap. Mercedes probeert die kopersgroep op merkniveau binnenboord te houden (of weer terug te veroveren op Tesla) met de volledig elektrische EQ S die volgend jaar wordt gelanceerd.

Mercedes meldt dat de S klasse weer gegroeid is. Met liefst 54 millimeter als je de versie met korte wielbasis kiest (die is 5.179 mm lang; de S klasse met lange wielbasis voegt daar 34 mm aan toe). Beide versies zijn 55 mm breder geworden, terwijl de wielbasis met liefst 71 mm is toegenomen (51 mm voor de S klasse Lang). Dat is goed voor de interieurruimte, maar kan slecht uitpakken voor de manoeuvreerbaarheid. Maar niet bij de nieuwe S klasse. De biedt als troef (optie) vierwiel sturing waarbij de achterste exemplaren maximaal 10 graden kunnen draaien. Het resultaat is een 1,9 meter kleinere draaicirkel. Goed voor de wendbaarheid bij lage snelheden dus, maar ook voor de stabiliteit op hoog tempo.

Het koetswerk van de nieuwe S klasse wordt ook mooi vlak gehouden door de actieve ophanging met 48 volt technologie die rol bewegingen elimineert. Samen met de luchtvering kan die de zijkant van de carrosserie tot 80 mm omhoog pompen als er een nakende aanrijding wordt gedetecteerd, waarmee de impact voor de inzittenden wordt verminderd.

Die detectie vindt plaats met verschillende radarsensoren rondom de S klasse, die samen met de camera’s er voor zorgen dat het vlaggenschip van Mercedes ook weer een stap verdergaat qua autonoom rijden. Zodra de regelgeving het toelaat, moet de Duitser in staat zijn om tot niveau 3 autonoom te rijden in bepaalde verkeersomstandigheden (snelweg), waarbij de bestuurder niet meer hoeft te doen dan een oogje in het zeil houden.

De auto al het werk laten doen, komt dus een stapje dichterbij. Ook kan de S klasse volledig autonoom een parkeergarage inrijden en parkeren op een bepaalde plek. Voorwaarde is wel dat de betreffende locatie over zogeheten AVP infrastructuur beschikt.

De nieuwe S klasse zal bij de lancering verkrijgbaar zijn in 4 motorversies: 2 benzine uitvoeringen en 2 diesels, allemaal met een 3,0 liter grote 6 cilinder lijnunit. De S 450 4Matic: is 367 pk / 500 Nm sterk, sprint in 5,1 seconden naar 100 km/u en stoot 178 à 215 gram CO2 per km (gemeten volgens de WLTP norm) uit. Voor de S 500 4Matic zijn de motor specificaties 435 pk / 520 Nm, waardoor de acceleratietijd wordt verkort tot 4,9 seconden. Zijn emissiewaarden zijn 181 à 216 gram. Beide benzineversies hebben mild hybride ondersteuning met een maximale boost van 22 pk, afkomstig van de starter/generator.

De S 350d biedt 286 pk / 600 Nm, hetgeen een sprinttijd van 6,4 seconden mogelijk maakt (met 4Matic vierwielaandrijving 6,2 tellen). Deze dieselvariant stoot 169 à 211 gram CO2 per km uit. De S 400d 4Matic is 330 pk / 700 Nm sterk en verkort de acceleratie tot 5,4 seconden. Daar staat een iets hogere basisemissie waarde van 175 gram tegenover. Later volgt er nog een mild hybride V8 uitvoering en een stekkervariant die een volledig elektrische actieradius van ongeveer 100 km heeft. Natuurlijk zitten er ook AMG versies in de pijplijn, evenals een Maybach uitvoering met V12 motor.

Mercedes probeert het gebrek van een volledig elektrische variant van de S klasse dus te compenseren met heel veel technologische snufjes.

Zo converseert het digitale MBUX systeem via spraakherkenning met de bestuurder. Camera’s houden de chauffeur wakker bij vermoeidheid.

Een interessante innovatie is ook de Head-up display die de voorruit transformeert tot een Augmented Reality tafereel.

Verder kan de S klasse worden voorzien van te verwarmen hoofdkussens op de achterbank. In de voorstoelen zitten 19 elektromotoren om de perfecte ondersteuning te bieden. Verder zijn er Digital Light koplampen die het licht kunnen opdelen over 2,6 miljoen individuele pixels om tegenliggers nog nauwkeuriger af te scheiden bij grootlicht of zelfs om symbolen op het wegdek te projecteren om te waarschuwen voor gevaar.

Maar critici wijzen op de gevaren van de focus op meer luxe modellen. BMW heeft dat ook geprobeerd door de 8-serie te herlanceren, maar op de Noord Amerikaanse markt valt de belangstelling daarvoor tegen, met als gevolg dat er hoge kortingen door de dealers verleend moeten worden om de voorraad niet te veel te laten oplopen. En de A klasse en diens derivaten mogen dan niet veel winst opleveren, ze zorgen wel voor schaalvoordelen bij de aankoop van materiaal en middels spreiding van kosten voor onderzoek en ontwikkeling. Vorig jaar investeerde Daimler 10 miljard euro in R&D . Wie enkel op luxe focust, wordt te klein om als autoproducent te overleven, aldus de critici. Hoe het dan wel moet? Hét voorbeeld is Volkswagen Groep, dat met zijn vele merken grote schaalvoordelen creëert.

De nieuwe S klasse gaat gebouwd worden in de fabriek van Sindelfingen. Deze productiefaciliteit is middels een investering van 730 miljoen euro flink gemoderniseerd. Daimler noemt het de fabriek van de toekomst: er zijn flexibele montagelijnen, er wordt gebruik gemaakt van 5G mobiele netwerktechnologie en verder zijn er volledig geautomatiseerde transportsystemen. Klanten van de nieuwe S klasse kunnen via een speciale app op hun smartphone het productieproces volgen. Ook de EQ S gaat in Sindelfingen gebouwd worden. Marktonderzoekbureau IHS Markit schat het verkooppotentieel daarvan op bijna 32.000 exemplaren per jaar. Over de orderverwachtingen voor de nieuwe S klasse, die vanaf half september te koop is en in showroom in de showrooms arriveert, is Daimler zelf liever voorzichtig. De introductie in de Verenigde Staten en China vindt plaats in februari 2021. Prijzen maakt Mercedes-Benz later dit jaar bekend.

Reageren is niet mogelijk.