Hyundai bevestigt gesprekken met Apple over zelfstandig rijdende elektrische auto

0

Het Amerikaanse hightech bedrijf Apple en de Zuid Koreaanse autofabrikant Hyundai zijn met elkaar in gesprek over de mogelijk gezamenlijke ontwikkeling van een autonoom rijdende elektrische personenwagen.

De gesprekken bevinden zich nog in een pril stadium. In reactie op de berichtgeving steeg de koers van Hyundai met 19 procent. Apple heeft nog niet gereageerd op de berichtgeving. De beide bedrijven zouden van plan zijn om de bouw van deze nieuwe autonoom rijdende elektrische personenwagen onder te brengen in de fabriek van Kia in het Amerikaanse staat Georgia. Ook zouden er plannen zijn om gezamenlijk te investeren in een nieuwe productiefaciliteit in de Verenigde Staten. De eerste exemplaren van de elektrische auto zouden in 2024 van de band moeten rollen.

Eind vorig jaar werd bekend dat Apple hoopt om in 2024 een in eigen beheer ontwikkelde, zelfstandig rijdende elektrische auto op de markt te kunnen brengen. Er werd toen direct druk gespeculeerd of de hightech gigant dit met een partner wil gaan doen en zo ja, wie dan de grootste kanshebbers zijn. Hyundai werd vrijdag zoals gezegd 19 procent meer waard dankzij berichten over een samenwerking met de iPhone maker. Zustermerk Kia kreeg er 2 procent bij. Hyundai bevestigde de samenwerking aanvankelijk toen een journalist Maar een paar uur later werd deze verklaring weer ingetrokken.

Mocht er gekozen worden voor een gloednieuwe fabriek voor de productie van de zelfstandig rijdende elektrische auto, dan krijgt die faciliteit een jaarcapaciteit van 400.000 auto’s. Mogelijk wordt er in 2022 al een ‘testversie’ van de personenwagen onthuld. Dat Apple een samenwerking aangaat met een autofabrikant als Hyundai past goed bij geruchten die we al langer horen. Het zou voor Apple niet zozeer draaien om het volledig ontwerpen en lanceren van een auto, maar vooral om de software die een elektrische auto ‘slim’ kan maken.

De afgelopen weken duiken er weer meer verhalen op over zogeheten Project Titan; de codenaam voor de auto-ambities van Apples. Maar het doorgaans goed geïnformeerde persbureau Bloomberg meldt dat het voertuig nog lang niet productierijp is en dat dit pas over 5 à 7 jaar het geval zal zijn. Toch zouden Hyundai en Apple tegen aankomende maart al een contract willen afsluiten voor de productie. In eerste instantie wordt gedacht aan 100.000 voertuigen per jaar, maar als de beoogde fabriek volledig operationeel is, moeten er 400.000 voertuigen per jaar geleverd kunnen worden.

Voor volgend jaar mikken Apple en Hyundai op een ‘bètaversie’ van de autonoom rijdende auto, tenminste als het daadwerkelijk tot een contract komt. Dat er wordt gekozen voor productie in de Verenigde Staten, heeft te maken met de houding van de Amerikaanse regering die van mening is dat bedrijven als Apple moeten stoppen met het fabriceren van hun producten in Azië. Wat dit betreft is de fabriek van Kia in de staat Georgia een uitkomst. Het is voor Apple bovendien bijna onmogelijk om de autoproductie zelfstandig op te zetten. Zowel de infrastructuur als de ervaring ontbreken hiertoe. Mede om deze reden hebben Dyson en Google vorig jaar voor wat betreft de lancering van een eigen auto de handdoek in de ring gegooid.

De doorgaans goed ingelichte Apple analist Ming-chi Kuo verwacht de autonoom rijdende personenwagen overigens pas na 2025. Er zal gebruik worden gemaakt van een speciale accu die een groter bereik dan bij de huidige elektrische voertuigen mogelijk maakt. Deze batterij is echter nu nog niet productierijp. Het autoproject van Apple duikt al sinds 2014 op in het geruchtencircuit. In 2018 werd Tesla veteraan Doug Field binnengehaald om het team te leiden, die in 2019 veel van de huidige betrokkenen ontsloeg om het initiatief te stroomlijnen.

Apple heeft niet gereageerd op de bevestiging van Hyundai. Dat kan te maken hebben met de vertrouwelijkheid van de gesprekken. Apple stelt veel prijs op geheimhouding en stelt contracten op om die bij partners te waarborgen. Maar dat het bedrijf op zoek is naar een partner vanwege de enorme kosten van de technologie, is wel duidelijk. Apple staat bekend om geheimzinnigheid over nieuwe producten en samenwerkingen. Daarmee zou het kunnen dat de Zuid-Koreanen een tik op de vingers kregen van Apple.

Apple heeft zijn personeel en leveranciers in 2018 nog eens goed duidelijk gemaakt dat het juridische stappen zet bij het lekken van informatie over toekomstige plannen. Afgelopen jaar zou het bedrijf bijna 30 ‘lekkers’ in de kraag hebben gevat. Dat Apple hier veel werk van maakt, kan niet los worden gezien van de gestage opmars van Tesla. Er is in de ogen van het publiek uiteindelijk maar één speler die er echt in is geslaagd zich wereldwijd op een geloofwaardige manier als autofabrikant te vestigen, en dat is het automerk van Elon Musk.

De auto van Apple zal waarschijnlijk volledig in eigen huis worden ontworpen waarna de productie vervolgens wordt uitbesteed. Dat doet het bedrijf Cupertino ook voor zijn iPhone toestellen (aan Foxconn). De consument vindt de uitbesteding van de productie prima. De profiteert van een bijna vlekkeloze gebruikerservaring. Hyundai en Kia hebben beiden een uitstekende reputatie op het gebied van bouwkwaliteit. Apple kan er voor kiezen om de eigen componenten zo te ontwerpen dat zij kunnen samenwerken met software die door anderen is ontwikkeld.

Mocht de deal met Hyundai niet rondkomen, dan is volgens Chris McNally, analist bij Evercore ISI, Magna Steyr de meest waarschijnlijke partner voor Apple. Dat is een onderaannemer die al decennialang samenwerkt met autofabrikanten. Niet alleen met grote spelers als BMW en Daimler, maar ook met kleinere startende ondernemingen zoals Fisker. Die zal zijn SUV model Ocean laten bouwen door Magna Steyr. Ook de productie van zijn toekomstige pick-up toevertrouwt Fisker toe aan deze onderaannemer.

Magna ‘snapt’ niet alleen het productieproces van een auto, maar is daarnaast een van de grootste leveranciers ter wereld, met een omzet van bijna 40 miljard dollar (32,4 miljoen euro) in 2019 voor de productie van transmissies, camera’s, achteruitkijkspiegels of stoelen. Dochteronderneming Magna Steyr laat in zijn fabriek in Graz (Oostenrijk) de Mercedes G-Klasse, de BMW Z4, Toyota Supra en de Jaguar I-Pace van de band rollen. Bovendien heeft deze divisie dankzij een samenwerking met BAIC ook een vestiging in China, wat de deuren voor deze cruciale markt zou openstellen voor Apple.

Tenslotte is Magna een ‘neutrale’ partner: het bedrijf is geen eigendom van een autofabrikant. Dat biedt een goede garantie dat de veiligheid van de technologie en het intellectuele eigendom van Apple verzekerd is. Hyundai, of eigenlijk Zuid Koreaanse bedrijven in het algemeen, hebben wat dit betreft geen al te goede reputatie. Dat Apple desondanks niet de voorkeur geeft aan Magna, komt doordat dit bedrijf zich geen voorwaarden op laat leggen en anderen ook niet laat bepalen wat de winstmarge dient te zijn.

Bovendien heeft de onderaannemer duidelijk Apple niet nodig als klant om goed te gedijen. Voor Hyundai is dat anders. Bij deze autofabrikant stagneren de verkopen al jaren. Dat komt vooral doordat de Chinese klant neerkijkt op auto’s uit Zuid Korea. Het gevolg is dat het in de mondiale verkoopstatistieken nu ingehaald is door de combinatie van Fiat Chrysler en Peugeot SA, Stellantis. Ook SAIC, producent van de MG auto’s, is voornemens om Hyundai te passeren in de wereldranglijst. De Koreanen dreigen daardoor gedegradeerd te worden tot een tweederangs speler. Een deal met Apple kan dat voorkomen.

 

Reageren is niet mogelijk.