Zó investeert Nissan zich uit de crisis

0
Na 2 jaar van haperende verkopen en de negatieve gevolgen van de arrestatie van de toenmalige voorzitter Carlos Ghosn in 2018, bevindt het nieuw geïnstalleerde management van Nissan zich nu op een kruispunt: op welke manier dient men de op een na grootste autofabrikant van Japan uit de malaise te krijgen en hoe kan het bedrijf ontsnappen aan de schaduw van de in ongenade gevallen, machtige CEO die decennialang de strategie bepaalde?
.
Het is een hele opgave, zeker gezien de enorme schuldenlast van Nissan, die ongeveer 80 miljard dollar bedraagt (het dubbele van 10 jaar geleden). Wat ook niet helpt, zijn de matige verkoopresultaten in Europa en de problemen met de toeleveringsketen in het Verenigd Koninkrijk, waar Nissan in Sunderland een grote fabriek heeft. Nissan heeft ook te maken met ongeëvenaarde concurrentie, vooral op het gebied van geavanceerd autonoom rijden. De autofabrikant besteedt slechts ongeveer de helft van de 1 biljoen yen die Toyota jaarlijks uitgeeft aan onderzoek en ontwikkeling. Los daarvan lopen autofabrikanten in het algemeen achter op kapitaalrijke technologiebedrijven zoals Alphabet, dat meer dan 1 miljard dollar heeft uitgegeven aan technologie zelfstandig rijdende auto’s via dochteronderneming Waymo. Takao Asami, senior vice president van Nissan, is zich bewust van de uitdagingen en geeft toe dat “als we verliezen op het gebied van technologie, wij het ook zullen verliezen op het gebied van verkoop. De laatste tijd is er intern veel discussie geweest over wat ons DNA is, op welke gebieden wij onze kaarten moeten inzetten om te winnen”, aldus Asami (foto).
.
.
Een idee dat binnen het directiecomité van het bedrijf naar boven komt, is dat Nissan terug moet naar zijn roots. Daarmee bedoelen ze een verdubbeling van de R & D uitgaven om de ​​perceptie die bestond vóór de komst van Ghosn rond de eeuwwisseling, dat Nissan als een van de grootste autofabrikanten van het land qua technologie van de volgende generatie voorop loopt, nieuw leven in te blazen. “Dat betekent dat wij in onze ondiepe schatkist moeten graaien om er voor te zorgen dat Nissan de concurrentie voor blijft bij de 2 technologische veranderingen die de agenda van de auto-industrie momenteel bepalen: elektrificatie en autonoom rijden”.
.
Tegen het fiscale jaar 2023 streeft Nissan ernaar om jaarlijks 1 miljoen puur elektrische en stekker hybride voertuigen en 1,5 miljoen auto’s uitgerust met ProPilot, het semi-autonome rij systeem van het bedrijf, te verkopen. Ter vergelijking: Toyota mikt op 5,5 miljoen elektrische auto’s per jaar tegen 2025 en rust de meeste van zijn nieuwe auto’s die op de belangrijkste markten worden verkocht uit met autonome functies. ProPilot, dat functies bevat die een voertuig op zijn eigen rijstrook te houden en de snelheid afstemt op het omringende verkeer, wordt door experts uit de industrie bestempeld als een technologie die cruciaal zou kunnen zijn voor Nissan, met het potentieel om de verkoop en het merkimago van de autofabrikant te verbeteren, mits het bedrijf er voor kan dat er voldoende geld richting de R&D afdeling blijft stromen.
.
Nissan “valt op” met de manier waarop het autonome functies op de massamarkt heeft gebracht, zegt Deloitte Tohmatsu Consulting partner Lei Zhou. De autofabrikant introduceerde ProPilot al vroeg in een breed scala aan modellen, wat de schaal heeft geboden om de kosten te drukken. Autonoom rijden wordt doorgaans gedefinieerd op een schaal van 5 stappen, gaande van nul, waar auto’s alleen automatische waarschuwingen geven, tot niveau 5, waar zij zich op alle wegen en onder alle omstandigheden kunnen besturen zonder menselijke tussenkomst. Technologieën die tegenwoordig commercieel beschikbaar zijn in voertuigen, waaronder Nissan’s ProPilot, komen maximaal uit op niveau 2, wat betekent dat een geautomatiseerd systeem de controle over bepaalde functies kan overnemen, maar bestuurders moeten continu monitoren en voorbereid zijn om in te grijpen.
.
Hightech giganten in de Verenigde Staten en China zijn geavanceerder als het gaat om de computerwetenschappelijke arena van geavanceerd niveau 4 of niveau 5 autonoom rijden. Investeren in technologieën op een lager niveau brengt ook zijn eigen uitdagingen met zich mee. Hoewel ze nu gemakkelijker winstgevend te maken zijn, lopen de technologieën het risico snel gestandaardiseerd te worden, en daarmee vanuit commercieel oogpunt verouderd te raken. “De functies van ProPilot worden tegenwoordig als geavanceerd beschouwd binnen niveau 2-systemen, maar in een oogwenk worden ze algemene functies in plaats van verkoopargumenten”, zegt Bloomberg Intelligence analist Tatsuo Yoshida.
.
Nissan was een van de industriële pioniers in Japan en veroverde een plaats naast Toyota door een reputatie op te bouwen als ‘early adopter’ van nieuwe autotechnologieën. Het begon eind jaren vijftig met de export van auto’s naar de Verenigde Staten en vond succes met zijn Datsun 240Z sportwagen, waarvan de onverslaanbare combinatie van sexy lijnen, brute pk’s en betaalbaarheid voor jonge Japanse en Amerikaanse jongens onmogelijk te weerstaan ​​was. Maar er waren ook enkele grote misstappen. Eind jaren tachtig introduceerde Nissan een reeks inwisselbare sedans die duurder waren dan soortgelijke auto’s van de concurrentie. In 1999 stond Nissan op de rand van het faillissement en had het noodleningen van de regering nodig om een ​​ineenstorting te voorkomen.
.
Ghosn, door Renault naar Japan gestuurd nadat het Franse bedrijf een strategisch belang had gekocht, zette het schip weer recht. Zijn ‘slash-and-burn’ aanpak deed Nissan winst maken boven de prognoses van analisten. Maar onder Ghosn breidde Nissan zich ook in razend tempo uit over de hele wereld, door markten als India en China te betreden en voertuigen sterk in de aanbieding te doen om het marktaandeel te vergroten. Nadat Ghosn eind 2018 werd gearresteerd wegens vermeende financiële misdrijven, kreeg Nissan te maken met een steeds meer gespannen alliantie met Renault en Mitsubishi, en met de vlucht van een aantal van de hoogste leidinggevenden.
.
In mei onthulde Nissan een herstelplan waarbij een duidelijke stap werd gezet buiten de bedrijfsprincipes van de voormalige voorzitter. In plaats daarvan zou de autofabrikant de wereldwijde capaciteit met dubbele cijfers verminderen, kortingen afbouwen en de beschikbare middelen concentreren op geselecteerde markten waar het winstpotentieel het grootst is. Over het geheel genomen verloor Nissan nooit helemaal zijn technologische talent. De Leaf uit 2010 was ‘s werelds eerste elektrische auto op de massamarkt en verloor pas onlangs de kroon van best verkochte elektrische auto aller tijden aan Tesla’s Model 3. En in de Verenigde Staten is Nissan in het afgelopen decennium in een nek aan nek wedstrijd verwikkeld geweest met Honda voor de plek van grootste buitenlandse autofabrikant na Toyota.
.
Tegenwoordig betekent die centrale technologiefocus een nieuw hoofdstuk voor Nissan, zegt Asami, die in 1981 bij het bedrijf in dienst kwam na zijn studie elektrotechniek aan de Universiteit van Tokio. Hoewel de pandemie vorig kalenderjaar de wereldwijde autoverkopen ongeveer 15 procent deed dalen en Nissan een bedrijfsverlies van naar verwachting 340 miljard yen zal opleveren voor het fiscale jaar dat eindigt in maart, heeft het bedrijf de hoeveelheid financiering die het aan technologische ontwikkeling besteedt niet verlaagd, zegt Asami. Hij zegt dat het cruciaal is om uit te zoeken hoe je efficiënt vooruit kunt komen, en dat dit ook het “grootste hoofdpijn dossier” van het bedrijf is.
.
Voorlopig is het de strategie om zich te concentreren op het breed verspreiden van ProPilot over modellen in plaats van volledig in te zetten op autonome technologieën van een hoger niveau. Nissan is ook van plan om het geld dat momenteel verdiend wordt met voertuigen die zijn uitgerust met ProPilot te gebruiken om de volgende generatie functies te ontwikkelen en uit te bouwen. Dit gaat over “de toekomst en het creëren van een bedrijf op basis van kerntechnologieën”, zei Asami. “Zelfs met beperkte middelen gaan wij door met het slaan van een hamer op de rots”. 

 

Reageren is niet mogelijk.