Brexit: Britse autofabrikanten zijn terug in de wedstrijd

0

4 jaar lang zaten de Britse autofabrieken in grote onzekerheid of de Brexit het fundament onder hun business model zou wegslaan. Maar dankzij de handelsdeal die de Britten met de Europese Unie hebben gesloten, ziet de wereld voor hen er nu een stuk zonniger uit. Zo gaat Nissan in Sunderland een enorme batterijenfabriek voor elektrische auto’s bouwen. Die beslissing illustreert dat de Britse autofabrikanten weer geloof hebben in de toekomst.

In de fabriek van Nissan, naast de vestiging in Sunderland waar de Leaf, Juke en Qashqai van de band rollen, willen de Japanners 200.000 batterijen voor auto’s per jaar gaan maken. De accu’s zijn ook bestemd voor de nieuwe Ariya, een elektrische SUV, en mogelijk voor een volgende generatie van de X-Trail. In 2019 had Nissan nog gesloten om, mede vanwege de Brexit, de productie van dit model van Sunderland naar Japan te verplaatsen.

Nissan kan deze grote investering doen omdat er sprake is van heffingsvrije autohandel met de Europese Unie. Dat maakt voor deze autofabrikant Sunderland de belangrijkste productielocatie buiten Japan. “We zitten eindelijk weer in de wedstrijd”, zegt Mike Hawes, de CEO van de koepelorganisatie van de Britse autosector, SMMT. Nu de onzekerheid verdwenen is, durft de branche weer te investeren en om haar fabrieken te moderniseren.

De Britten kunnen dus opgelucht ademhalen. Hun auto-industrie is goed voor 864.000 banen en 80 procent van de geproduceerde voertuigen wordt naar het buitenland geëxporteerd, waarvan meer dan de helft naar de Europese Unie. Zou Honda spijt hebben van haar beslissing uit 2019 om het Verenigd Koninkrijk vaarwel te zeggen? Die produceert nu nog de Civic in het Britse Swindon, maar als het laatste exemplaar van de huidige generatie van de band is gerold, zal de fabriek worden gesloten.

Ondanks de opsteker van Nissan is er nog geen reden om nu achterover te leunen. De handelsdeal met de Europese Unie bepaalt dat vanaf 2027 in de praktijk alleen elektrische auto’s met een in Europa of het Verenigd Koninkrijk geproduceerde batterij in aanmerking komen voor heffingsvrije handel. En aangezien die momenteel nauwelijks in deze contreien worden gemaakt, moet er flink worden geïnvesteerd in fabrieken.

Volgens schattingen van het Britse Faraday Institution zijn er op de lange termijn 7 megafabrieken in het Verenigd Koninkrijk nodig met een totale capaciteit van 140 gigawattuur per jaar. Op dit moment heeft alleen Nissan een kleine fabriek met een capaciteit van 1,9 gigawattuur. Met name voor de toekomst van Jaguar Land Rover, dat veel auto’s in het Verenigd Koninkrijk produceert, is extra productie belangrijk. Mini, dat in Oxford reeds de elektrische Hatch produceert, zit in hetzelfde bootje. En de fabriek van Toyota in Burnaston, waar nu de Corolla van de band rolt, heeft alleen toekomst als daar straks een elektrisch model kan worden gebouwd.

Een speciale rol is weggelegd voor Stellantis, het moederbedrijf van Vauxhall (het Britse zustermerk van Opel). Die wil in Europa diverse batterijenfabrieken gaan openen. Maar de productiefaciliteit voor auto’s in Ellesmere Port (waar nu de Astra van de band rolt) kan alleen open blijven als daar in de toekomst een elektrisch model gebouwd gaat worden. Dat vereist een lokale batterijfabriek. Stellantis staat niet afwijzend tegenover een dergelijke productiefaciliteit in het Verenigd Koninkrijk, maar heeft van Italië inmiddels een subsidie bod van 1 miljard euro gekregen als dit land in de prijzen valt. Is de Britse overheid bereik om net zoveel geld op tafel te leggen? Haast is geboden, want inmiddels heeft Opel de nieuwe generatie Astra vrijwel klaar.

Theoretisch zou dit merken duo de batterijen ook uit Europa kunnen halen zonder noemenswaardige consequenties, maar het gaat om een zwaar onderdeel dat vanwege de chemische samenstelling specialistisch vervoer vereist. Het is dus beter om elektrische auto’s en de accu’s dicht bij elkaar te produceren, net als Nissan van plan is. Of anders gezegd: als de Britten straks onvoldoende fabricagecapaciteit voor batterijen hebben gecreëerd, dan komt de bouw van auto’s op de tocht te staan.

Reageren is niet mogelijk.