Winstuitkering bezorgt auto-industrie imagoverlies

0

In 2019 was het nog rozengeur en maneschijn in de Europese auto-industrie. De verkopen in de eigen marktregio waren in de plus geëindigd en ook op de afzetmarkten China en Noord Amerika gingen de zaken lang niet slecht. Op basis hiervan werd er door menig autofabrikant mooie winstcijfers gerealiseerd. Aandeelhouders likkebaarden al vanwege het vooruitzicht: dit zou hen mooie dividenduitkeringen gaan opleveren.

Maar toen kwam de corona pandemie en schreeuwden de autofabrikanten moord en brand: er kon tijdelijk niet worden geproduceerd en de verkopen waren ingestort omdat de consument de deur niet uit wilde (of verplicht thuis bleef). De winstresultaten uit 2019 veranderden plotsklaps in verliesperspectieven. Of de overheid niet even wilde bijspringen. Denken de autofabrikanten soms dat die gekke Henkie is?

Blijkbaar wel. In ieder geval BMW. Daar wil financieel directeur Nicolas Peter (foto) gewoon 1,6 miljard euro aan dividend gaan uitkeren alsof er niks aan de hand is en ondanks dat de autofabrikant denkt dit kwartaal rode cijfers te zullen schrijven. “Wij houden ons aan ons woord. Dat geldt tijdens de crisis meer dan ooit”, aldus Peter. Tsss. Alsof het tevreden stellen van de aandeelhouders de belangrijkste taak is voor een autofabrikant. Ligt de sleutel tot succes niet bij het optimaal bedienen van de consument?

Ondertussen eisen de autofabrikanten omruilpremies. Puur voor zichzelf. Andere sectoren kunnen barsten. Ferdinand Dudenhöffer, die in Duitsland als een soort autopaus wordt gezien, staat niet te juichen. Hij denkt dat het effect van een omruilpremie te lang op zich zal laten wachten. Hij vindt het verlagen van de BTW op alle prijzige artikelen (dus niet alleen auto’s, maar ook keukens en meubels) een betere manier om de economie weer aan te jagen. De Bondsdag zal waarschijnlijk sowieso eerst de verkoopcijfers van mei willen afwachten. Dus de regering van Angela Merkel zal pas in juni duidelijkheid verschaffen. Duitsland kende overigens in 2009 ook al een inruilpremie. Toen was dat een reactie op de economische misère die ontstond na de financiële crisis. De inruilpremie van 2.500 euro was destijds geen onverdeeld succes. De Duitse consument maakte er weliswaar grif gebruik van, maar kocht vooral auto’s van buitenlandse fabrikanten met een relatief goedkoop aanbod zoals Hyundai. Daarom wil de financieel directeur van BMW, om er als premium merk optimaal van te kunnen profiteren, dit keer graag 10.000 euro aan premie. Toe maar.

Ondertussen gaat de discussie over het al dan niet uitkeren van dividend door. Volkswagen kondigde in februari aan haar aandeelhouders 3,3 miljard euro te willen geven. Intussen heeft de twijfel (gelukkig) toegeslagen in Wolfsburg. Frank Witter, financieel directeur van Volkswagen, laat in een interview weten dat er over het dividend “stevige discussies” woeden in het concern. De regering in Berlijn wil dat het bedrijf de miljarden zelf houdt om de economische storm te kunnen uitzitten. Politici op regionaal niveau eisen echter het tegenovergestelde. Deelstaat Nedersaksen bezit 20 procent van de aandelen Volkswagen en heeft daarmee ook vetorecht. Dit privilege verliest zij volgens het Duitse recht echter indien er 2 maal op rij geen dividend uitgekeerd wordt.

Niet alleen Volkswagen bevindt zich in een lastige positie. Dat geldt ook voor PSA. Deze autofabrikant (bekend van de merken Citroën, DS, Opel, Peugeot en Vauxhall) heeft een fusie met Fiat Chrysler Automobiles (FCA) op de agenda staan. Om de aandeelhouders gunstig te stemmen (de zich nog over de krachtenbundeling moeten uitspreken), wil PSA hen 1,1 miljard aan dividend geven. De Franse minister van Economische Zaken. Bruno le Maire, is echter mordicus tegen. Die stelt dat bedrijven in zijn land geen dividend moet uitkeren inden zij hulp nodig hebben van de staat. En de kans dat PSA haar hand op zal moeten houden is groot want het concern verwacht dat de Europese automarkt dit jaar met 25 procent zal krimpen. Haar positie is er niet makkelijker op geworden nu Renault al gehoor heeft gegeven aan het verzoek van de Franse minister om geen dividend uit te keren. Voor het eerst sinds 2010.

De fusiepartner van FCA wil om dezelfde redenen als PSA haar aandeelhouders bovenop het reguliere dividend van 1,1 miljard euro een extraatje van 5,5 miljard euro toestoppen. En dat ondanks dat er in het eerste kwartaal 1,7 miljard euro verlies is geleden en de Italiaanse regering is gevraagd om een kredietgarantie van 6,3 miljard euro. De vraag is of die de uitkering van het dividend zal goedkeuren. Als dat niet zo is, dan zou de fusie met PSA op losse schroeven kunnen komen te staan. Maar politici in Italië hebben net als elders weinig begrip voor het strooien met dividend. Overheden steunen de autobranche reeds ruimhartig door een groot deel van de salarissen van inactief personeel over te nemen. Van die mogelijkheid maken de fabrikanten grif gebruik. Om dan met de ene hand dividend uit te keren en de andere hand op te houden voor overheidssteun, vindt Oliver Wittke pervers. Hij is parlementslid voor de Duitse CDU, een politieke partij die de auto-industrie doorgaans goed gezind is. Maar nu zijn er grenzen overschreden. Met voorop de financieel directeur van BMW.

Reageren is niet mogelijk.