Volvo: meer SUV, minder S en V

0

Volvo gaat in de toekomst duidelijke keuzes maken. De Zweedse autofabrikant stopt uiterlijk 2030 niet alleen met het monteren van verbrandingsmotoren in haar modellen, maar zal zich ook meer gaan focussen op de SUV als carrosserievorm. Dat gaat ten koste van de sedans en de stationwagens. Dat Volvo de combi een minder prominente plek geeft in haar gamma is opmerkelijk, want daar heeft het automerk zijn reputatie (groten)deels op gebouwd.

Dat Volvo niet vies is van het nemen van ingrijpende beslissingen, bleek eerder al toen het automerk de topsnelheid van haar modellen begrensde op 180 km/u. Ook de keuze om elektrische modellen in de toekomst exclusief online te gaan verkopen is gewaagd. Het is belangrijk dat Volvo niet te veel voor de muziek uit gaat lopen. Indien de autofabrikant dat wel doet, dan is er het risico van dalende verkopen en tegenvallende winstgevendheid. Immers de ‘keuzes’ waarin Volvo investeert, leveren dan minder op dan gehoopt.

Maar er valt niet te ontkennen dat Volvo een glasheldere toekomstvisie heeft. Toen Volvo te kennen gaf haar 5- en 6-cilinder motoren vaarwel te zeggen, leidde dat tot het nodige gemor onder klanten, maar inmiddels zijn ook andere autofabrikanten ‘om’. Zo zal de nieuwe Mercedes C klasse (ook de AMG uitvoeringen) alleen nog maar leverbaar worden in 4-pits uitvoering. Volvo was er ook vroeg bij om de dieselmotor vaarwel te zeggen en in plaats hiervan ontwikkelingsgeld te steken in stekker hybride techniek; deze vorm van aandrijving wordt nu door de concurrentie massaal omarmd.

En nu staan de diverse carrosserievormen ter discussie. Dat dit een issue is bij Volvo, bleek eerder al uit het feit dat zij afzag van het ontwikkelen van een directe opvolger voor de V40 (een ‘lage’ hatchback). De Zweden zagen meer verkooppotentieel in hoge modellen en dus kreeg de XC40 in het C segment (compacte middenklassers) gezelschap van de C40. Het ligt voor de hand dat als de V40 zonder directe vervanger wordt afgeserveerd, ook de V60 en de V90 tegen het licht worden gehouden. En de S60 plus S90 misschien nog wel meer.

Het is namelijk een publiek geheim dat de belangstelling voor de S60 tegenvalt. Volvo mag zichzelf dan visionaire eigenschappen toedichten, met dit model heeft zij ronduit geblunderd. Niet in de laatste plaats door te besluiten om de S60 exclusief in de Verenigde Staten te gaan bouwen. Als er nou één volk is dat gegeten en gedronken heeft met de sedan en liever een SUV heeft, dan zijn het de Amerikanen wel. In China werd de S60 evenmin een hit wegens gebrek aan beenruimte achterin. Daar heeft de doelgroep liever de ruimere S90.

In Europa zien wij om ons heen dat de sedan het moeilijk heeft. De Giulia heeft niet voor een overtuigende comeback van Alfa Romeo gezorgd, hoe sportief de rijeigenschappen van dat model ook zijn. Dat Jaguar Land Rover in zwaar weer is beland, kan niet los worden gezien van het floppen van de sedans XE en XF (en het annuleren van de XJ opvolger). Lexus heeft bij ons de IS uit het gamma gehaald, Infiniti is in Europa mede gestrand omdat het SUV aanbod, dat er aanvankelijk wel was, niet up-to-date werd gehouden en Genesis wacht met een debuut in onze marktregio totdat haar hoge modellen goed op de rails staan.

Volvo groeit de laatste jaren harder dan de Duitse premium merken, maar is nog steeds een relatief kleine speler: zowel BMW als Mercedes-Benz verkopen wereldwijd afgerond 3 keer zoveel auto’s. Dit betekent dat men in Zweden de dubbeltjes net iets vaker moet omdraaien dan onze oosterburen. Volvo kan alleen overleven als zij slimmere, meer doordachte keuzes maakt dan de concurrentie. En het moet gezegd worden: dat lukt tot nu toe op een overtuigende manier. Volvo heeft de corona crisis namelijk relatief goed doorstaan.

De sterke financiële gezondheid van Volvo is niet in de laatste plaats te danken aan de populariteit van haar grotere SUV modellen XC60 en XC90. Daar verdient het Zweedse automerk meer aan dan de sedans en stationwagons. De S60 is zoals gezegd nergens een succes en de V60 plus de V90 moeten het vooral van de Europese markt hebben. Daar is de concurrentiedruk vanwege structurele overcapaciteit veel groter dan elders, met als gevolg dat Volvo minder hoge prijzen voor haar stationwagons kan vragen dan zij zou willen. Het is logisch dat dit carrosserietype daarom op de schopstoel is beland.

De toekomst heet bij Volvo dus ‘SUV’, ook als deze koetswerkvorm (weinig aerodynamisch, relatief zwaar) op gespannen voet staat met de ecologische ambities van het automerk. Maar in Zweden heeft men daarvoor een goed excuus: de investeringen die nodig zijn om de belangrijke koolstofneutraliteit te bereiken, zijn alleen op te brengen bij een degelijk verdienmodel. Vroeger was dat de 145/245, de 740/760 Estate en de V70 serie, maar vandaag de dag is dat de SUV. Die scoort beter qua winstgevend.

Dat een autofabrikant beter zijn centen in de ontwikkeling van SUV modellen kan steken dan in sedans of stationwagens, is inmiddels ook bij de concurrentie bekend. Citroën komt met een soort cross-over als (verlate) opvolger voor de C5. Bij Ford en Opel hetzelfde verhaal bij het vervangen van de Mondeo en de Insignia. Volkswagen gaat de nieuwe Passat niet meer als sedan bouwen. Bij Renault heeft de Talisman weinig verkoopgeluk gebracht. En een klasse lager (die van de Mégane) debuteert als eerste een verhoogde cross-over als carrosserievariant.

Om deze aangekondigde verandering van het gamma te illustreren, heeft Volvo de C40 gepresenteerd: een coupé-SUV die heel anders is dan de oude V40, maar wel diens plek op de productielijn inneemt. Het verkoopsucces van de huidige hoge modellen (in Nederland is vooral de XC40 een hit) smaakt de CEO van Volvo, Håkan Samuelsson, naar meer: “Momenteel maken SUV modellen ongeveer 75 procent uit van onze verkoop, maar ik wil meer. Daar ligt immers de sleutel naar een hogere winstgevendheid”.

Samuelsson heeft nu de C40 aan haar palet toegevoegd en er zijn concrete plannen voor een kleiner SUV model onder de 40-reeks. Deze zogenaamde ‘Baby Volvo’ gaat XC20 of C20 heten en zal worden gebaseerd op het SEA platform van moederbedrijf Geely. Dat is een modulaire architectuur die specifiek ontwikkeld is voor B / C segment elektrische auto’s. Om de kleine Volvo voldoende winstgevend te laten zijn, zal hij in China gebouwd worden (net als de volgende generatie Smart modellen die gebruik gaan maken van hetzelfde platform).

In 2022 lanceert Volvo aan de andere kant van het gamma de derde generatie XC90. Die zal ook leverbaar worden in een volledig elektrische uitvoering. Daarmee laat Volvo zien dat de SUV niet op gespannen voet hoeft te staan met de politieke wensen (én wil) om klimaatneutraliteit te realiseren. In elektrische vorm kan de autoconsument dan in zijn favoriete koetswerkvorm blijven rijden. Samuelsson meldt “dat een lagere variant van de nieuwe XC90 ook interessant kan zijn”.

Daarmee bevestigt hij min of meer de komst van de C90; te ontwikkelen volgens het recept van de C40 met zijn aflopende daklijn en relatief gunstige aerodynamische eigenschappen (dat vergroot de actieradius), zonder dat hiervoor de hogere zitpositie of gezinsvriendelijkheid moet worden opgeofferd. Samuelsson: “Dat hebben de mensen heel graag”. Hij voegt er aan toe: “In de toekomst zullen wij dus niet zulke vierkante personenwagens meer bouwen als in het verleden, maar meer modellen met een elegantere daklijn”.

Volvo ontwikkelt van de nieuwe XC90 niet alleen een elektrische versie (zoals het bij de C40 wel heeft gedaan), maar ook stekker hybride benzine varianten. De laatste types krijgen een opgewaardeerde architectuur op basis van het bestaande SPA platform. De volledig elektrische variant krijgt een aangepaste bodemsectie die specifiek voor emissievrije aandrijving is bedoeld. Op die manier ondervindt de ‘XC90 Recharge P8’ geen hinder van uitsparingen die bij een benzinemotor nodig zijn voor het uitlaatsysteem, de cardanas (bij vierwielaandrijving) en de brandstoftank.

Optische verschillen tussen de stekker hybride en volledig elektrische nieuwe XC90 zijn er ook. Zo krijgt het laatste type een afwijkend front met gesloten grille. Beide aandrijfvormen kunnen ook voor de C90 beschikbaar komen, al valt niet uit te sluiten dat Volvo deze wat lagere SUV met schuin aflopende daklijn alleen gaat aanbieden met elektromotoren (zoals bij de C40 het geval is). De productie van de nieuwe XC90 zal ook in de Verenigde Staten plaatsvinden. De fabriek in Noord Carolina kampt vanwege de tegenvallende belangstelling voor de S60 namelijk met grote overcapaciteit …

Andere voordelen van Amerikaanse productie van de XC90 is dat Volvo dan minder kwetsbaar is voor schommelingen in de valutakoersen. Die kunnen stevig aantikken aangezien de Verenigde Staten de grootste afzetmarkt voor de grote SUV.  In 2025 wil Volvo 7 elektrische auto’s in de aanbieding hebben. Samuelsson laat weten dat dit niet perse SUV modellen hoeven te zijn. De rol voor de sedan en stationwagon mag dan kleiner worden, helemaal uitgespeeld is die nog niet. Zeker niet omdat de aerodynamische eigenschappen van dergelijke lage auto’s beter zijn. Dus wie weet worden de S60/V60 en S90/V90 gebundeld tot S80/V80 …

 

Reageren is niet mogelijk.